MEREKA bekerja sebelum fajar menyinari pohon “emas putih” yang telah membuat negara ini menjadi penghasil karet terbesar di dunia.

Lateks Thailand menjadi bahan baku berbagai produk, mulai dari ban dan kondom hingga empeng bayi dan sarung tangan bedah. Pohon karet dibudidayakan di lahan yang tak ada habisnya di negara ini.

Tetapi karet adalah persimpangan jalan perselisihan sengit antara dunia dan seluruh Asia Tenggara dengan konsekuensi yang tidak terduga.

Negara-negara seperti Vietnam mendapat manfaat karena para produsen bermigrasi dari China untuk menghindari penghukuman tarif ekspor ke AS.

Tetapi di Thailand, harga karet telah merosot dua puluh persen sejak Juni, karena tarif yang sama, gigitan keras permintaan dari pabrik-pabrik di China - pasar untuk lebih dari separuh ekspor lateksnya.

Nilai yuan terhadap dolar AS juga merosot, membuat karet lebih mahal bagi pabrikan China untuk membeli.

Beberapa pekerja karet Thailand dipaksa meninggalkan pekerjaan perkebunan mereka lalu menjadi buruh pabrik.

"Saya tidak bisa memberi makan anak-anak saya lagi," kata Annita, yang dulunya bekerja 10 jam sehari memanen lateks di Chiang Rai, Thailand bagian utara, menghasilkan hanya $ 7 per hari, kurang dari upah minimum dan setengah dari tarif yang berlaku beberapa tahun yang lalu.

Itulah sebabnya ia kini menjadi buruh di pabrik pengepakan dengan penghasilan sekitar $ 9 setiap hari. "Tidak ada yang bertahan. Pemilik perkebunan tidak mendapat job lagi – mereka kesulitan membayar upah,” katanya kepada AFP.

Industri yang pernah booming ini kini terjungkal karena harga karet Thailand jatuh ke sekitar $ 1,21 per kilogram – lima kali lipat dibawah harga 2011.

Sementara penderitaan petani kedelai AS yang terkena tarif telah menjadi berita utama - mereka menghadapi retribusi 25 persen untuk mengakses China, pasar kedelai terbesar di dunia - masalah lain diam-diam di seluruh dunia.

Terlalu banyak karet

Sekitar sepertiga dari semua karet di dunia berasal dari hutan Thailand, di mana lateks dipanen pada malam hari atau sebelum fajar oleh penyadap yang membuat sayatan dan mengumpulkan getah.

Thailand saat ini memproduksi sekitar 4,6 juta ton karet per tahun dan penurunan mendadak permintaan China telah memperparah krisis kelebihan pasokan global jangka panjang untuk mendorong harga dari tebing ke dalam jurang.

"Iklim ketidakpastian" menghantui industri setelah tarif AS mencapai hampir separuh dari semua impor Cina, menurut Karako Kittipol, manajer pemasaran di Thai Hua Rubber. "Perusahaan-perusahaan China tidak ingin memiliki terlalu banyak stok karet," katanya kepada AFP.

Nilai yuan terhadap dolar AS juga merosot, membuat karet lebih mahal bagi pabrikan China untuk membeli.

Thailand mengamati perang dagang antara dua ekonomi terbesar di dunia. Tetapi junta yang berkuasa sedang mencoba mengatasi masalah sisi pasokan dan bertujuan mengurangi area yang ditanami karet lebih dari 60.000 hektar per tahun selama lima tahun ke depan.

Bukan solusi yang tepat

Pada saat yang sama, karet tetap menjadi isu yang sangat politis di Thailand.

Petani dan penyadap - sebagian besar yang berasal dari daerah selatan junta - terkenal sangat peka dan cepat melakukan protes ketika keadaan menjadi sulit.

Jadi, pemerintah pekan lalu membuat selebaran awal - mencapai sekitar $ 700 per perkebunan --- untuk mengurangi kesulitan mereka.

Namun para petani tetap tidak yakin.

"(Ini) bukan solusi yang tepat," kata Apichit Duangdee, yang menebang sepertiga pohon di perkebunan kecilnya awal tahun ini.

"Sangat sedikit negara yang dapat memproduksi karet alam. Ini adalah produk langka dan pemerintah Thailand harus mempromosikannya lebih baik," katanya.

Jika gagal, efek knock-on bisa sangat besar.

Raksasa ban Michelin membeli 40 persen karet alamnya dari Thailand.

"Jika harga terus turun, banyak petani dan pengolah akan kehilangan minat pada lateks dan kualitas bisa jatuh," kata Lionel Dantiacq, presiden Michelin untuk Asia dan Oseania, kepada AFP.

"Jika harga terlalu tinggi, industri ban akan menderita ... dengan dampak bagi konsumen.”[]